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Pequena Igreja, Grande Ministério

Deus usa 124 pessoas dessa congregação histórica para alimentar 145 mil.

Pequena Igreja, Grande Ministério

“Quando sua renda não é ótima, e os preços estão subindo, como as pessoas devem sobreviver?”

Durante o último ano, Charles Johnson e sua família de cinco pessoas foram apanhados em uma terra sem homem insegura. A baixa renda de sua família nem sempre pode se esticar para cobrir tudo o que eles precisam, mas eles não se qualificam para assistência pública na Geórgia. Então, em suas palavras, “Estamos tentando procurar qualquer tipo de ajuda que possamos obter”.

É lá que a igreja presbiteriana Hillside vem através. Quem disse pequenas igrejas não pode fazer grandes coisas?

Esta pequena igreja na área de Atlanta encontrou seu chamado em Decatur, na Geórgia, ao atender às necessidades tangíveis das pessoas na comunidade. Nos últimos 20 anos, esta igreja de 124 membros – 80 membros ativos, a maioria deles entre 50 e 90 anos – distribuiu cerca de 800 mil libras de comida para quase 145 mil pessoas. Hillside tornou-se bem conhecido por sua despensa de comida, e pessoas de fora de sua área de serviço – muitas vezes enviadas por outras igrejas – vêm procurar ajuda.

Johnson vive na área de serviço para a despensa de comida de Hillside e ele está grato pelo que a igreja oferece. A despensa de alimentos fornece uma fonte de alimento para a família, liberando uma parte de seus recursos para atender às outras necessidades da família. “Ter a igreja tem sido uma grande ajuda para mim e minha família”, diz ele.

De acordo com Bill Marks, parte da congregação de Hillside desde a década de 1980, “embora a congregação da igreja tenha encolhido, seus membros estão fervorosamente comprometidos em garantir que a despensa dos alimentos atenda às necessidades de sua comunidade”.

Quando as pessoas da igreja decidiram manter algumas latas de comida na mão na década de 1970, eles não tinham idéia do que estavam começando.

Uma igreja responsiva

Hillside tem uma história de perceber e responder à sua comunidade.

Na década de 1970, o sul do condado de DeKalb, na Geórgia, fez uma transição de residentes principalmente brancos para uma maioria afro-americana. Nestes tempos de mudança, a congregação de todo o branco de Hillside decidiu chamar o Rev. Dr. Paul Smith para pastorear a igreja. Smith era um pastor afro-americano, ex-vice-presidente do Morehouse College e um proeminente ativista dos direitos civis. A igreja cresceu rapidamente e tornou-se uma das poucas igrejas racialmente integradas na denominação.

Durante este tempo, três membros da congregação surgiram com a idéia de manter uma pequena quantidade de alimentos não perecíveis disponíveis para que o secretário da igreja pudesse distribuí-lo para pessoas que solicitaram assistência. Eles pediram doações da congregação, que deram livremente por décadas.

Então, em 2000, Raymie Malloy assumiu a liderança do Ministério social, de missão e de divulgação da igreja, que deu supervisão à coleta e distribuição de alimentos. Malloy e outro membro da igreja, Juarez High, levaram a loja de comida e a transformaram em uma impressionante copa de comida.

“Foi o primeiro de seu tipo na área”, diz Malloy. “Quando cheguei pela primeira vez, as conchas estavam lá: arroz e grãos e alguns produtos enlatados. As pessoas ligariam e pergunta se nós demos comida. “

“É incrível o que uma pequena igreja pode fazer para apoiar uma comunidade.”

Ela lembra-se de preencher um dia, atender chamadas no escritório e receber três ligações de pessoas que procuram comida. “Eu não tinha idéia do que fazer. Eles disseram: “Eu não tenho comida na minha casa. Eu tenho três filhos, e não sei o que fazer. Você tem algum alimento que você pode compartilhar? Eles estavam tão desesperados “.

E agora, diz Catherine Davis, diretora de marketing e comunicação da Feeding America, a maior organização de alívio da fome da nação, “É incrível o que uma pequena igreja pode fazer para sustentar uma comunidade. Eles fizeram uma incrível quantidade de trabalho “.

Parceria-chave

Quando Malloy começou a liderar o banco de alimentos, ela e High decidiram aumentar o suprimento de alimentos. Então eles foram para a Kroger com fundos doados e seu próprio dinheiro e compraram os itens mais baratos que podiam encontrar. “Naquela época, não sabíamos sobre o banco de alimentos ou que havia comida mais barata em qualquer outro lugar”, diz ela. “Uma vez que nos juntamos à despensa de comida, ela decolou”.

Esta foi uma das chaves para o sucesso da Hillside: juntar-se ao Atlanta Community Food Bank em 2003. Uma filial da Feeding America, este banco de alimentos serve como distribuidor da Hillside e cerca de 600 outros parceiros comunitários em 29 condados da Geórgia.

Quando Malloy assumiu, a despensa de comida tinha uma clientela de seis a oito pessoas por semana. Agora, em uma semana média, distribui 1.000 libras de comida para 400 pessoas, tudo em duas horas na terça à tarde. E isso não é tudo o que eles fornecem. Às vezes, os membros individuais da igreja dão roupas para pessoas, fornecem transporte para entrevistas de emprego, ajudam-nos a obter carros ou fornecem outras formas de ajuda prática. Eles oferecem referências a recursos para habitação. Para os clientes sem-teto, eles fornecem alimentos como manteiga de amendoim e biscoitos ou itens que podem ser microondas. Eles oferecem apoio espiritual e aconselhamento. E, às vezes, seus clientes de copa de comida se tornam parte da igreja.

“Ele ficou cada vez maior”, diz Malloy. “Ele floresceu em algo que foi um dos nossos momentos mais orgulhosos em termos de ajudar a comunidade.” Ela escreveu subsídios e obteve doações para comprar três grandes freezers para que a despensa pudesse distribuir carne e outros alimentos congelados.

“Eles são muito organizados”, diz Rudy Serrano, gerente sênior de relações parceiras no Atlanta Community Food Bank. “Nós adoramos isso. Isso facilita nosso trabalho – e deles. “

Como cliente, Johnson também fala muito da operação das calças: “As pessoas lá são muito amigáveis, são de coração caloroso, eles apenas tentam ajudá-lo de qualquer maneira que puderem. É um ótimo ministério da comida lá em Hillside. Eles são muito profissionais “.

Mobilizando muitos

Outra chave para o sucesso da Hillside e para seu alto nível de organização é a participação robusta entre os membros da igreja. A despensa também recrutou apoio de pessoas fora da igreja. Bill Marks chama a despensa “um ministério assinado para a igreja”.

Esse tipo de ministério é um reflexo da cultura da igreja. Malloy, que foi membro da igreja há 36 anos, diz: “É uma igreja que definitivamente gosta de divulgação”. Além do seu longo compromisso com a despensa de comida, a igreja ajudou com o reassentamento de refugiados, aulas particulares e muitos Outros tipos de alcance.

Em uma igreja de 80 membros ativos, a despensa de alimentos tem uma equipe de 21 voluntários, a maioria das quais há todas as semanas. De acordo com Marvin Simmers, um ministro presbiterado aposentado que atende Hillside e atualmente fornece supervisão a este ministério, a maioria do financiamento da despensa de comida vem de membros da congregação Hillside. A despensa de comida sempre paga suas contas e traz equilíbrio para garantir a estabilidade. Cada Domingo de Comunhão, no primeiro domingo do mês, os membros trazem pão para ser distribuído através da despensa de alimentos. Todos os anos membros – dos 8 aos 83 anos – participam do arrecadação de fundos anual Hunger Walk / Run do banco de alimentos.

Ninguém envolvido na alimentação de pessoas famintas vê essa necessidade desaparecer em breve.

A despensa também recebe voluntários de outras igrejas locais que não possuem despensas de comida. “Nós nunca precisamos de voluntários, e o dinheiro que precisamos sempre esteve lá também”, diz Malloy. A igreja ao lado, Hills of Help Outreach Ministries, contribui com sanduiches e água engarrafada. Decatur Presbyterian contribui sanduíches uma vez por mês. A Igreja presbiteriana da Trinity envia voluntários e outras pessoas entram de tempos em tempos.

A comunidade também apresenta. Os alunos do ensino médio se ofereceram. E quando o irmão de Malloy estava em um programa de tratamento residencial para abuso de substâncias, ele reuniu voluntários do programa para ajudar a descarregar o caminhão. Eles continuaram voltando por um ano.

Impacto Visível

O que mantém esta igreja comprometida com a despensa de comida? Está encontrando uma necessidade tangível entre os seus vizinhos. E o trabalho que eles fazem todas as semanas é prova de que seus vizinhos precisam disso. Ninguém envolvido na alimentação de pessoas famintas vê essa necessidade desaparecer em breve. Na verdade, a alimentação da América quer ver mais igrejas entrar nesse tipo de ministério.

“Igrejas e outros locais de culto são incrivelmente importantes”, diz Catherine Davis, diretora de marketing e comunicação da Fooding America. “Sessenta e dois por cento de nossas despensas de alimentos se identificam como baseadas na fé. É uma grande parte do que fazemos, e é entre as denominações “.

Embora a Feeding America obtenha um enorme volume de alimentos, não ajudará as pessoas que precisam, a menos que parceiros locais estejam no lugar. Há pessoas famintas em todos os municípios dos Estados Unidos, ressalta Davis. “Toda pantry de comida é realmente importante”. Para as pessoas em programas como o SNAP, as disposições do governo nem sempre são suficientes. Um recurso de backup pode ser crucial. Para outros – particularmente aqueles que são deficientes ou idosos – o transporte é um desafio sério, e ter um lugar próximo é crítico. Esta é uma necessidade especialmente urgente nos municípios rurais, diz Serrano.

Ele diz que a maioria das pessoas descobre sobre despensas de comida através do boca-a-boca, e a experiência de Johnson apoia isso. Ele e sua família ouviram sobre a despensa através da “palavra na rua – outras pessoas nos avizam que é um lugar onde podemos ir”. Malloy confirma que isso é verdade para Hillside. “Todos na comunidade sabem sobre a despensa de comida de Hillside, que é um lugar onde eles podem vir”, diz ela. “Nós definitivamente somos conhecidos como uma igreja que ajuda.” E uma vez que a palavra sai, o ministério provavelmente crescerá.

Serrano diz que é típico que as novas escavações de alimentos aumentem rapidamente o volume de distribuição de alimentos no primeiro ano porque eles têm mais acesso aos alimentos de que precisam, mais voluntários ou mais visibilidade na comunidade à medida que a palavra sai. Também é típico que eles comecem a oferecer outros tipos de ajuda à medida que se envolvem na vida das pessoas: “Muitos de nossos parceiros também oferecem roupas, assistência de aluguel, passeios ou outras coisas além de comida. Você nunca sabe o que está fornecendo no nível da comunidade “.

Malloy lembra a forma como as pessoas se alinharam na despensa dos alimentos depois de um incêndio em um complexo de apartamentos próximo. Quando as pessoas mostraram a prova de sua residência no complexo, os voluntários da igreja desviaram comida para eles. “Nós ajudamos muitas pessoas em desastres”, diz ela. Depois que o furacão Katrina devastou a costa do golfo, muitas pessoas foram colocadas na área de Atlanta, e muitos vieram para a despensa de comida Hillside.

Mas este não é simplesmente um ministério para preencher lacunas na assistência do governo ou ajudar as pessoas através de emergências. É uma maneira de ajudar as pessoas a voltarem de pé. A igreja recebe cartas de pessoas que expressam sua gratidão de que a comida estava lá quando elas precisavam, e comemoram que não precisam mais de ajuda. Malloy lembra-se de uma mulher que veio à despensa de alimentos regularmente por cerca de dois anos e freqüentemente disse aos voluntários: “Um dia eu vou poder ajudá-los.” Uma semana ela parou de vir e, depois de algum tempo, a igreja recebeu Uma carta dela, com $ 100 fechados. Ela escreveu que tinha encontrado um emprego e agora era capaz de se sustentar. “Ela disse que salvamos sua vida”, recorda Malloy. “E a vida de muitos de seus amigos, que também dependiam da despensa de comida. Ela escreveu,

“As pessoas ficam melhores”, diz Malloy. “Eles realmente fazem”.

Serrano fala da importância das igrejas na luta contra a fome: “Se as igrejas se afastassem ou deixassem de fazer isso, definitivamente daria mal. Isso significaria uma avenida menos onde as pessoas podem ir e obter a assistência de que precisam “.

Como você pode ajudar

Davis, Serrano e o povo de Hillside convidam mais igrejas para se envolverem na alimentação de pessoas famintas. “Não consigo pensar em nada mais importante para você fazer”, diz Davis. “Precisamos de mais e mais ajuda para que as pessoas possam continuar a atingir seu potencial total. Ter o suficiente para comer é o básico fundamental que torna tudo o mais possível “.

Ela aponta para as tendências do local de trabalho como evidência de que a necessidade não só irá continuar, mas possivelmente crescer. “Se você olhar para o que está acontecendo com a tecnologia e com a forma como a força de trabalho está mudando, as pessoas precisarão de nossos serviços que talvez não precisem delas agora. Precisamos continuar a desenvolver capacidade e fortalecer nossa rede “. Serrano concorda e diz que seu banco de alimentos está especialmente atento às crescentes necessidades dos idosos. Com a população de adultos seniores aumentando, e os americanos vivendo mais, seus desafios alimentares também aumentarão.

Mas é preciso mais do que compaixão ou boas intenções para iniciar um ministério da distribuição de alimentos. As igrejas precisam estar atentas e preparadas para o compromisso logístico. Serrano diz: “Pode ser um pouco irresistível se você não estiver preparado. Você tem que pagar para manter as luzes acesas, executar a geladeira e o freezer. Não se trata apenas de querer servir ou fornecer. Você pode se queimar se você não estiver realmente preparado. “Ao mesmo tempo, ele diz, a maioria dos líderes da igreja local provavelmente já conhece uma igreja que está executando uma despensa de comida e essa igreja pode ser um recurso valioso. “Vá vê-los em ação”, diz ele.

As igrejas precisam de um local apropriado para uma despensa de comida, e eles podem ter que fazer alguma renovação para que ela atenda aos padrões exigidos. Eles precisam dos meios para comprar comida e um lugar para armazená-lo. Malloy incentiva as igrejas a se juntarem a um banco local de alimentos para obter alimentos acessíveis que possam distribuir. “Faça sua pesquisa e veja o que você tem em sua comunidade”, diz ela. Ela também aconselha: “Você tem que saber que tipo de pessoas você tem em sua igreja. Em muitas igrejas, especialmente grandes igrejas, isso não é algo que as pessoas desejam. “Ela reconhece,” É muito trabalho “. E sua experiência o convenceu de que esse tipo de ministério não pode ser bem-sucedido sem um time comprometido De voluntários.

Simmers também enfatiza o valor da conexão com um banco de alimentos local. Além disso, ele encoraja as igrejas a consultar as agências governamentais locais para conhecer suas necessidades. Ao mesmo tempo, Serrano pede às igrejas que pensem além do seu banco local de alimentos. “Nós tentamos ser o que nossos parceiros precisam que possamos ser – seu recurso número um ou número dois. Mas nossos parceiros mais bem-sucedidos podem aproveitar os recursos que melhor atendem a eles naquele momento. Eles também têm outros recursos. “É importante saber sobre a maior variedade de opções disponíveis. Por exemplo, os supermercados costumam doar pão de dia e outros alimentos não vendidos.

Malloy incentiva mais igrejas a se envolverem nesse tipo de ministério. “Quando as pessoas têm um lugar para receber ajuda, é uma das maiores bênçãos que você pode oferecer. E você será abençoado de maneiras que você não imaginou quando você ajuda alguém “.

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