O Rev. Billy Graham, filho de um fazendeiro da Carolina do Norte que pregou a milhões em eventos de estádios que ele chamou de cruzadas, tornando-se pastor para presidentes e evangelista cristão mais conhecido por mais de 60 anos, morreu na quarta-feira em sua casa em Montreat, NC Ele tinha 99 anos.

Sua morte foi confirmada por Jeremy Blume, porta-voz da Billy Graham Evangelistic Association.

O Sr. Graham havia lidado com uma série de doenças em seus últimos anos, incluindo câncer de próstata, hidrocefalia (um acúmulo de líquido no cérebro) e sintomas da doença de Parkinson.

O Sr. Graham espalhou sua influência em todo o país e em todo o mundo através de uma combinação de convicção religiosa, presença de palco e uso astuto de rádio, televisão e tecnologias avançadas de comunicação.

Uma conquista central foi seus protestantes evangélicos encorajadores para recuperar a influência social que alguma vez exerciam, revertendo um recuo da vida pública que começou quando seus esforços para desafiar a teoria da evolução foram derrotados no julgamento de Scopes em 1925 .

Mas em seus últimos anos, o Sr. Graham manteve sua distância do movimento político evangélico que ele ajudara a engendrar, recusando-se a endossar os candidatos e evitando as questões voláteis, queridas para os conservadores religiosos

“Se eu conseguir esses outros assuntos, ele divide a audiência em um problema que não é o problema que estou promovendo”, disse ele em uma entrevista em sua casa na Carolina do Norte em 2005, enquanto se preparava para sua última cruzada americana, em New York City. “Eu apenas estou promovendo o Evangelho”.

Um megafone de mídia de massa

O Sr. Graham assumiu o papel de evangelista em um novo nível, levando-o dos pisos de serradura de tendas de lona em pequenas cidades da América para os pódios de estádios lotados nas principais cidades do mundo. Ele escreveu cerca de 30 livros e foi o primeiro a usar novas tecnologias de comunicação para fins religiosos. Durante sua “cruzada global” de Porto Rico em 1995, seus sermões foram traduzidos simultaneamente para 48 idiomas e transmitidos para 185 países por satélite.

A posição do senhor Graham como líder religioso era incomum: ao contrário do papa ou do Dalai Lama, ele falou por uma igreja particular (embora ele fosse um Batista do Sul) nem uma pessoa particular.

Às vezes, ele parecia preencher o papel de clérigo nacional. Ele leu das Escrituras no funeral do presidente Richard M. Nixon na Califórnia em 1994, ofereceu orações em um serviço na Catedral Nacional para vítimas de ataques terroristas em 11 de setembro de 2001 e, apesar da sua falta de saúde, viajou para Nova Orleans em 2006 para pregar aos sobreviventes do furacão Katrina.

Seu alcance era global, e ele foi recebido mesmo por líderes repressivos como Kim Il-sung da Coréia do Norte, que o convidaram a pregar nas igrejas oficialmente sancionadas de Pyongyang.

Nos dias mais novos, o Sr. Graham tornou-se um modelo para os aspirantes a evangelistas, incitando inúmeros homens jovens a copiar suas cadências, seus gestos e até mesmo a forma como ele penteava o cabelo loiro ondulado.

Ele não estava sem críticas. No início de sua carreira, alguns líderes e teólogos protestantes principais o acusaram de pregar uma mensagem simplista de salvação pessoal que ignorou a complexidade de problemas sociais como o racismo e a pobreza. Mais tarde, as críticas disseram ter mostrado naïveté política na manutenção de uma estreita associação pública com Nixon, muito tempo depois que Nixon esteve envolvido no encobrimento da invasão do Watergate.

A imagem do Sr. Graham foi manchada em 2002 com o lançamento de fitas de áudio que Nixon registrou secretamente na Casa Branca três décadas antes. Os dois homens foram ouvidos concordando que os judeus liberais controlavam a mídia e eram responsáveis pela pornografia.

“Muitos judeus são meus grandes amigos”, disse Graham em um ponto das fitas. “Eles enxamem em torno de mim e são simpáticos comigo porque sabem que sou amigável com Israel. Mas eles não sabem como eu realmente sinto sobre o que estão fazendo a este país “.

O Sr. Graham emitiu uma desculpa escrita e se encontrou com líderes judeus. Na entrevista em 2005, ele falou sobre a conversa com Nixon: “Não lembrei disso, ainda não lembro disso, mas estava lá. Acho que estava meio atraído na conversa de alguma forma “.

 

Nas últimas décadas, uma nova geração de evangelistas, incluindo o filho mais velho do Sr. Graham, Franklin Graham, começou a desenvolver seus próprios seguidores. Em novembro de 1995, aos 77 anos, o Sr. Graham nomeou Franklin para sucedê-lo como chefe da Billy Graham Evangelistic Association . Sua filha Anne Graham Lotz e seus netos Will Graham e William Graham Tullian Tchividjian também estão no ministério.

Franklin Graham atraiu críticas desde os ataques de 11 de setembro para denigrar o Islã. Seu pai, no entanto, manteve o respeito de um grande número de americanos, o suficiente para ganhar dezenas de aparições na lista anual de Gallup dos 10 homens e mulheres mais admirados do mundo.

Arrependa-se e seja nascido de novo

Com uma maneira calorosa e cortês que era prontamente aparente tanto para as multidões do estádio quanto para aqueles que o encontraram face a face, o Sr. Graham poderia ser uma presença fascinante. Aos 6 pés e 2, com um perfil áspero e áspero para os westerns de Hollywood, ele manteria sua Bíblia no alto e declararia que a Escritura ofereceu “a resposta para todos os desejos humanos”.

O Sr. Graham extraiu sua mensagem essencial do mainstream da crença protestante evangélica. Arrependa-se dos seus pecados, disse aos ouvintes, aceita Jesus como seu Salvador e nasceu de novo. Em uma exortação típica, ele declarou: “Você está frustrado, perplexo, abatido, quebrando sob as tensões da vida? Então escute por um momento: diga sim ao Salvador esta noite, e em um momento você conhecerá o conforto que nunca conheceu. Ele vem para você rapidamente, tão rápido quanto eu encaixar meus dedos, assim “.

O Sr. Graham sempre fechou perguntando a seus ouvintes para “avançar” e se comprometer com uma vida de fé cristã. Quando o fizeram, sua organização bem oleada combinaria novos crentes com igrejas próximas. Muitos milhares de pessoas dizem que foram primeiro trazidos à igreja por uma cruzada Billy Graham.

Na dedicação da Biblioteca Billy Graham em Charlotte, Carolina do Norte, em junho de 2007, o ex-presidente Bill Clinton disse sobre o Sr. Graham: “Quando ele reza com você no Escritório Oval ou no andar de cima da Casa Branca, você sente que está rezando para você, não para o presidente “.

O Sr. Graham não era de modo algum exclusivo na história americana como um evangelista popular. George Whitefield em meados do século 18, Charles G. Finney e Dwight L. Moody no século 19, e Billy domingo na virada do século 20 eram todos capazes de atrair grandes multidões.

Mas nenhum deles combinou a ambição, o talento para a organização e o alcance do Sr. Graham, que teve as vantagens do jato de viagem e mídia eletrônica para transmitir sua mensagem. Em 2007, a Associação Evangélica Billy Graham estimou que havia pregado o Evangelho a mais de 215 milhões de pessoas em mais de 185 países e territórios desde o início de suas cruzadas, em outubro de 1947, em Grand Rapids, Michigan. Ele alcançou centenas de milhões mais na televisão, através de vídeo e em filme.

“Isto não é evangelismo em massa”, disse Graham, “mas evangelismo pessoal em escala de massa”.

Sonhos de Bola

William Franklin Graham Jr. – Billy Frank para sua família e amigos como um menino – nasceu perto de Charlotte em 7 de novembro de 1918, o primeiro dos quatro filhos de William Franklin Graham e Morrow Coffey Graham. Ele desceu dos dois lados dos colonos escoceses pré-revolucionários, e ambos os seus avós eram soldados confederados.

Embora os Grahams fossem Presbiterianos Reformados, e apesar de seu pai insistir nas leituras diárias da Bíblia, Billy Frank era um cristão não entusiasmado. Ele estava mais interessado em ler a história, jogar beisebol e sonhar em se tornar um jogador de bola profissional. Seu mundanismo, pensou seu pai, era malicioso e diabólico.

Foi o Rev. Mordecai Ham, um pastor itinerante do Kentucky, que foi creditado com “salvar” Billy Graham, no outono de 1934, quando Billy tinha 16 anos. Depois de participar das sessões de revitalização do Sr. Ham em uma esquina de Charlotte várias noites em uma fila, Billy dirigiu-se ao Sr. Ham para fazer uma “decisão para Cristo”.

“Não posso dizer que sinto algo espetacular”, lembrou o Sr. Graham anos mais tarde. “Eu senti muita emoção. Não derramei lágrimas. Na verdade, quando vi que outros tinham lágrimas nos olhos, senti-me como um hipócrita, e isso me perturbou um pouco. Tenho certeza de que tive uma tremenda sensação de convicção: o Senhor falou-me sobre certas coisas da minha vida, tenho certeza disso. Mas não consigo lembrar o que eram.

Voltando para casa com um amigo naquela noite, disse Graham, pensou: “Agora eu ganhei. Agora, o que quer que eu faça, não pode me proteger. Mesmo que eu matasse alguém, não posso nunca ser salvo agora. “

Depois que ele se formou no ensino médio em 1936, o Sr. Graham passou o verão vendendo Fuller escovando de porta em porta antes de passar um semestre infeliz no Bob Jones College, então uma escola fundamentalista não-credenciada em Cleveland, Tennessee (agora é a Universidade Bob Jones, em Greenville, SC) Ele então foi a outra instituição não credenciada, mas menos restritiva, o Florida Bible Institute (agora Trinity College), perto de Tampa.

Foi lá, ele escreveu em sua autobiografia de 1997, ” Assim como eu sou “, que sentiu que Deus o chamava para o ministério. A chamada veio, disse ele, durante uma caminhada de última hora em um campo de golfe. “Eu me dei de joelhos na beira de um dos verdes”, ele escreveu. “Então eu me prostruei no gramado dewy. “Ó Deus”, chorei, “se você quiser que eu sirva você, eu vou”. “

“Todos os arredores permaneceram os mesmos”, continuou ele. “Não há sinal nos céus. Nenhuma voz de cima. Mas no meu espírito eu sabia que tinha sido chamado para o ministério. E eu sabia que minha resposta era sim. “

Uma esposa, então um púlpito

Depois de se formar no Instituto Bíblico, o Sr. Graham foi para o Colégio Wheaton em Illinois, entre as faculdades evangélicas mais respeitadas do país. Em Wheaton, de onde obteve um diploma em antropologia em 1943, conheceu Ruth McCue Bell, uma colega de estudo cujo pai era o Dr. L. Nelson Bell, um proeminente cirurgião missionário presbiteriano que passou muitos anos na China.

Logo depois de se casar com a Sra. Bell em 1943, o Sr. Graham aceitou o púlpito da Primeira Igreja Batista em Western Springs, Ill., Um subúrbio de Chicago. (Mais tarde mudou seu nome para a Igreja do Village). Ele imbuído de seus sermões com a marca do apelo interdenominacional que seria sua marca registrada.

Foi também em 1943 que ele foi convidado a assumir ” Songs in the Night “, uma hora de domingo de sermão e cantar gospel transmitido por uma estação de rádio de Chicago. O programa o apresentou ao evangelismo eletrônico. Seu cantor principal, o barítono George Beverly Shea , que morreu em 2013, ganharia fama como membro da “equipe Billy Graham”.

Em meados da década de 1940, o Sr. Graham tornou-se o principal pregador dos comícios Jovens para Cristo, organizado pelo Rev. Torrey M. Johnson, um evangelista de rádio, e George W. Wilson, dono de uma livraria religiosa em Minneapolis e uma leiga líder da Primeira Igreja Batista lá. Com eles, ele estabeleceu o Graham Youth for Christ, que encontrou sucesso moderado segurando “cruzadas” em toda a América do Norte e na Grã-Bretanha.

As fortunas do Sr. Graham fizeram uma rodada de construção de carreira em 1949, graças, em grande medida, ao poder da imprensa de Hearst. Ele estava segurando uma “cruzada de tenda gigante de três semanas” no centro de Los Angeles dentro de uma “catedral de lona” de 6.000 lugares, lançada em um terreno vazio. Os anúncios do jornal o proclamaram “o jovem evangelista jovem e sensacional dos Estados Unidos”. Mas o que realmente chamou a atenção do jornalista do jornal, William Randolph Hearst, era que o Sr. Graham estava pregando uma marca ardente de anticomunismo.

De seu retiro em San Simeon, Califórnia, o Sr. Hearst disse ter emitido uma diretriz concisa: “Puff Graham”.

“Os jornais de Hearst me deram uma enorme publicidade e os outros logo seguiram”, disse Graham. “De repente, o que um clérigo estava dizendo estava nas manchetes em todos os lugares, e assim era a pontuação da caixa de compromissos com Cristo todas as noites.” As revistas Time, Newsweek e Life seguiram o exemplo.

Flocando às Suas “Cruzadas”

O Sr. Graham começou a tomar sua “Cruzada por Cristo” na estrada. Em 1957, ele atraiu mais de dois milhões de pessoas para uma série de comícios, estendida para 16 semanas, no Madison Square Garden, em Nova York. As cruzadas tornaram-se internacionais: uma, na Alemanha Ocidental, foi televisionada ao vivo em outros 10 países europeus. Em 1966, ele pregou para quase um milhão de pessoas em Londres.

À medida que a popularidade do Sr. Graham crescia, sua estatura também com os críticos cristãos que haviam descartado sua interpretação da Escritura como excessivamente literal. Ele disse a seu público, por exemplo, que o céu era um lugar físico, embora não necessariamente neste sistema solar.

No começo, ele abandonou a prática, comum entre os fundamentalistas do sul, de falar apenas antes do público racialmente segregado. Ele se recusou a “pregar Jim Crow”, como ele disse, e na turbulenta década de 1960 ele fez várias “visitas de conciliação racial” ao sul.

O Sr. Graham prometeu aos patrocinadores da igreja local que todas as doações seriam usadas para despesas de cruzadas, com qualquer excesso em sua Associação Evangélica Billy Graham. Sua própria compensação, disse ele, ficaria limitada a suas despesas mais “o salário de um ministro local bem pago”, ou cerca de US $ 50.000 em 1980 (o equivalente a quase US $ 160.000 hoje). Os livros da associação sempre estavam abertos à inspeção.

Ao manter a integridade fiscal e a probidade pessoal – ele manteve a sua regra de nunca ficar sozinho com uma mulher além de sua esposa – o Sr. Graham manteve-se incapaz de receber o escândalo do sexo e dinheiro que derrubou evangelistas e transmissores religiosos como Jim Bakker e Jimmy Swaggart na década de 1980.

Os Grahams moravam em um retiro de montanha de 200 acres em Montreat, Carolina do Norte. Sua esposa, Ruth Bell Graham , morreu em 2007. Ele é sobrevivido por seus filhos, o Rev. William Franklin III e o Rev. Nelson Graham, conhecido como Ned; três filhas, Virginia Tchividjian (conhecida como Gigi), Anne Graham Lotz e Ruth Graham McIntyre; e numerosos netos e bisnetos.

Foi durante esse período, em sua sexta década como evangelista, que o Sr. Graham e sua organização experimentaram novas tecnologias. Em 1986, em Paris, ele usou transmissões de satélite direto para levar seus sermões a cerca de 30 outras cidades francesas. Com sua cruzada em San Juan, PR, em 1995, expandiu seu alcance de satélite mais de seis vezes.

Um parentesco com presidentes

Reconhecendo sua influência, os presidentes fizeram questão de buscar relações amistosas com o Sr. Graham; Lyndon B. Johnson fez tão assiduamente. O Sr. Graham era um convidado freqüente de Ronald Reagan e, em janeiro de 1991, George HW Bush convidou-o a passar a noite na Casa Branca no dia em que as forças norte-americanas começaram a bombardear o Iraque. Clinton pediu ao Sr. Graham que ofereça orações em sua inauguração em 1993.

O presidente George W. Bush disse que foi depois de uma caminhada com o Sr. Graham no complexo da família Bush em Kennebunkport, eu, que o Sr. Bush, como homem mais novo, decidiu se tornar mais sério sobre sua fé e parar de beber. O presidente Barack Obama visitou o Sr. Graham em sua casa na Carolina do Norte em 2010.

O ex-presidente Jimmy Carter divulgou uma declaração na quarta-feira dizendo que ele havia contado o Sr. Graham entre seus conselheiros e amigos, acrescentando que o ministro “teve uma enorme influência na minha própria vida espiritual”. E o presidente Trump certou: “O GRANDE Billy Graham está morto. Não havia ninguém como ele! Ele sentirá falta dos cristãos e de todas as religiões. Um homem muito especial “.

Dos presidentes, o Sr. Graham estava mais intimamente associado com Nixon. Os dois se conheceram no início da década de 1950, quando Nixon era senador da Califórnia. Como vice-presidente, Nixon dirigiu-se a uma multidão de recursos no Yankee Stadium para a reunião de encerramento da cruzada de Mr. Graham em Nova York em 1957.

Na campanha presidencial de 1960, o Sr. Graham, um democrata registrado, era fortemente solidário com Nixon, um republicano, e lhe ofereceu conselhos em sua campanha contra o senador John F. Kennedy, um católico romano. Em um momento, preocupado com o fato de que uma administração Kennedy fosse influenciada pelo Vaticano, o Sr. Graham convidou mais de duas dúzias de líderes protestantes para uma reunião para discutir maneiras de derrotá-lo.

Ele passou a endossar Nixon na corrida presidencial de 1968 e permitiu que esse endosso fosse usado em comerciais de televisão. Ele deu a invocação na inauguração de 1969 de Nixon e passou a ser descrito como o capelão não oficial da Casa Branca de Nixon.

O Sr. Graham disse que ele estava “inocentemente inconsciente” da reunião de tempestade sobre o Watergate. Mas quando a extensão do escândalo tornou-se conhecida – divulgação da invasão e subsequente encoberta orquestrada pela Casa Branca – o Sr. Graham tendeu a olhar para o outro lado, disseram os críticos.

Em 1982, o Sr. Graham desagradou o governo Reagan quando, após uma visita à União Soviética, falou a favor do desarmamento nuclear universal. Ele também visitou igrejas russas, e seu comentário de que ele não viu nenhuma evidência de repressão religiosa pelas autoridades soviéticas criou um furor entre os membros conservadores da igreja nos Estados Unidos.

O Sr. Graham também abriu caminho indo para lugares onde a atividade religiosa estava oficialmente restrita, incluindo China e Coréia do Norte. O primeiro de seus 30 livros foi ” Paz com Deus “, publicado em 1953; Seu último foi “Nearing Home”, em 2011.

O Sr. Graham, como a maioria dos pregadores conservadores de sua época e era, considerava as relações homossexuais como “pecaminosas”. Mas, ao contrário dos guerreiros da cultura que o sucederam, o Sr. Graham raramente falou sobre homossexualidade e condenando que não fosse um grampo do seu pregação.

Pressionado para pesar no casamento do mesmo sexo, ele disse que preferiu manter o Evangelho. Mas uma vez, pregando em Ohio em 1993, ele disse que pensava que a AIDS poderia ser “um julgamento de Deus”, e acrescentou: “Eu não poderia ter certeza, mas acho que sim”.

Duas semanas depois, ele voltou, dizendo: “Eu acredito que Deus está em julgamento de todos os pecados … mas a AIDS é uma doença que afeta as pessoas e não é parte desse julgamento. Para dizer que Deus julgou pessoas com AIDS seria muito errado e muito cruel. Gostaria de dizer que sinto muito o que eu disse. “

A Associação Evangélica Billy Graham continua a organizar cruzadas. Ele também produziu o programa de rádio global ” Hour of Decision ” do Sr. Graham e promoções de televisão em horário nobre, treina milhares de evangelistas e missionários e publica a revista Decision . Uma equipe de resposta rápida implementa capelães para áreas de desastre.

Por que tudo aconteceu, permaneceu um enigma para o Sr. Graham. Em sua autobiografia, ele escreveu: “Muitas vezes eu disse que a primeira coisa que eu vou fazer quando eu chegar ao Céu é perguntar: ‘Por que eu, Senhor? Por que você escolheu um fazendeiro da Carolina do Norte para pregar a tantas pessoas, ter uma equipe tão maravilhosa de associados e ter uma parte no que você estava fazendo na segunda metade do século XX? “

“Eu pensei muito sobre essa questão”, acrescentou, “mas também sei que só Deus conhece a resposta”.

Correção: 21 de fevereiro de 2018 
Uma versão anterior deste obituário equivocou o ano em que George Beverly Shea, principal cantor das cruzadas de Billy Graham, morreu. Era 2013, não 2017. A versão anterior também falhou quando o Sr. Graham conheceu Richard M. Nixon. Foi no início da década de 1950, não no final da década de 1940.
Correção: 21 de fevereiro de 2018 
Uma versão anterior de uma legenda de imagem com este obituário, usando informações da Associated Press, anotou o ano em que a foto do Sr. Graham falando no Madison Square Garden foi tomada. Era 1957, e não 1967.